Gruppespillet er bare halvspilt, og vinterpausen kan ha spilt flere klubber et puss når Royal League starter opp igjen i dag, men Vålerenga-trønderen våger likevel å vifte med rødt foran øynene til konkurrentene fra Danmark og Sverige.

— Det aller viktigste er å ta svenskene og danskene, og det føler jeg at vi allerede har gjort. Det er de norske lagene som leder Royal League, sier Iversen til Aftenposten før dagens vanskelige bortekamp mot Djurgården.

Han kan støtte seg til tabellene: Vålerenga er den eneste klubben som ikke har avgitt poeng. Det har gitt ledelse i gruppe 1, foran Rosenborg. I gruppe 3 er det Brann som har kontrollen. Av de fire norske klubbene som er med, er det bare Tromsø, jumboen i gruppe 2, som ikke henger helt med.

Møttes på Malta.

Aftenposten samlet Raymond Kvisvik fra Brann, Iversen fra Vålerenga og Espen Johnsen fra Rosenborg på Malta forleden, og det er ingen tvil om at landslagsspillerne fra de tre norske favorittene gleder seg til Royal League-oppstarten.

— Det er moro å spille kamper som betyr noe. Det deles ikke ut poeng i treningskampene, men det gjør det nå, og det er bra å møte Skandinavias beste klubber, sier Kvisvik.

— Hvem tror du vinner turneringen?

— Vålerenga! De har jo vunnet alt hittil. I tillegg tror jeg på oss.

— Drømmefinalen min er Rosenborg - Vålerenga. Det hadde vært kjempebra, sier keeper-Johnsen. Han vil ikke være med på at trøndernes svake treningskamp-vinter kommer til å gi utslag når alvoret og kampen om pengene og poengene begynner.

— Det er bare et spørsmål om tid før det løsner. Rosenborg er Royal League-favoritt. Om jeg sier noe annet, så vil det være oppsiktsvekkende. Vi vet at vi har et godt fotballag, og vi vet at vi kan slå hvem som helst når vi er på vårt beste, legger sisteskansen offensivt til.

Iversen forsøker å hente ham ned på jorden igjen.

— "Chippen", sier han bare. Det er kallenavnet han har gitt Johnsen etter at han lobbet inn scoringer mot ham to ganger forrige sesong.

— Det er godt å se at de scoringene betyr så mye for Steffen, svarer Rosenborg-spilleren syrlig tilbake.

Får et fortrinn.

Brann må klare seg uten Bengt Sæternes, Robbie Winters og Martin Andresen i Malmö, Vålerenga dro i går til Sverige med en midtstopper de kjøpte forleden (André Muri), og hos Rosenborg er veteraner som Ørjan Berg og Christer Basma uaktuelle til kampen mot Esbjerg.

Men de norske klubbene er neppe de eneste som er svekket, og både fotballpresident Sondre Kåfjord og landslagssjef Åge Hareide tror at de kommer til å bite godt fra seg.

— Det er grunn til å tro at de norske lagene som er med i Royal League, får et fortrinn i forhold til alle de andre frem mot seriestart. I hvert fall dersom vi har lykkes med intensjonene vi hadde til denne turneringen, sier Kåfjord.

— Det er sannsynlig at de blir bedre, men det er ikke sikkert. Jeg tror Tippeligaen blir enda tettere enn i fjor, mener Hareide, som holder "en av mine tidligere klubber" som Royal League-favoritt.

Rosenborg eller Brøndby, med andre ord.