Sergej Karjakin smiler tappert etter VM-nederlaget for Magnus Carlsen. REUTERS

Karjakins liv ble snudd på hodet etter tapet for Carlsen. Russland-ekspert er overrasket.

Sergej Karjakin: – Jeg har ikke ett ledig minutt. Torsdag møter han Magnus Carlsen igjen.

En smilende Galia Kamalova kommer først ut av skyvedørene på flyplassen i Moskva. Luntende etter kommer ektemannen, Sergej Karjakin. Sjakkspilleren ser forfjamset ut. Han krummer ryggen som en blyg tenåring, tilsynelatende overrasket over blitzregnet som møter ham. Kanskje er det i løpet av disse øyeblikkene at Karjakin innser at livet hans har endret seg – for godt.

Det er seks måneder siden dagen da Sergej Karjakin kom hjem etter VM-kampen i New York. Til tross for at det ble tap for Magnus Carlsen, fikk Karjakin stor oppmerksomhet i ukene som fulgte. Nå er han tilbake i Norge og nå skal han nok en gang møte sin motstander fra Manhattan.

I Norway Chess har det gått skuffende for begge de to som kjempet om verdensmestertittelen.

Les også

Carlsen-parti forundrer: – Det er ekstraordinært. Hvem hadde trodd dette?

For Karjakin har livet blitt endret etter VM-kampen.

– Han er blitt en stor idrettshelt, en kjendis, sier Atle Grønn

Han er sjakkekspert, Aftenpostens sjakkspaltist og professor i russisk ved Universitetet i Oslo.

– Han er en veldig enkel type, men han er en mann av folket. At han har fått så bred appell i Russland, tok meg litt på sengen, fortsetter Grønn.

Tatt på sengen

Karjakin var nærmest på turné etter New York-turen. Sjakkspilleren tok avspark i en Spartak Moskva-kamp, dukket opp på gedigne reklameplakater i Moskva og sikret sin syvende sponsorkontrakt i mai.

Karjakin får nå mye bredere mediedekning enn andre russiske sjakkstjerner som Vladimir Kramnik og Alexander Grisjtsjuk. Hvorfor? Jevgenij Surov, redaktør for det russiske nettstedet chess-news.ru, har en teori.

– Russisk presse er ikke som norsk presse. 90 prosent av mediene er involvert i enten propaganda eller PR, for å blidgjøre myndighetene. «Karjakin-prosjektet», akkurat som det russiske sjakkforbundet, har blandet seg inn i dette systemet med hell, forklarer Surov i en e-post til Aftenposten.

Les også

På ett område har Carlsen revolusjonert sjakken. Det kan også bli hans bane: – Alle andre har lært det

Her takker Magnus Carlsen for applausen etter VM-seieren i New York. Til høyre sitter en skuffet Sergej Karjakin. NTB scanpix

Han mener årsaken til økt mediedekning av Karjakin ikke er på grunn av en plutselig sjakkinteresse fra medienes side, men snarere en konsekvens av hardt arbeid fra sjakkspillerens manager Kyrillos Zangalis.

– Interessen kommer ikke nedenfra, men ovenfra, mener Surov, som presiserer at han ikke har noe mot Karjakin som person.

Karjakins manager Kyrillos Zangalis har ikke besvart Aftenpostens henvendelser.

Les også

Dette symboltunge bildet viser Karjakin (11) sitt helt spesielle vennskap – men Putin gjør at forholdet nå er iskaldt

– Endret seg umiddelbart

Karjakins bakgrunn er viktig for å forstå hvorfor sjakkspilleren er viktig for det russiske regimet. Han ble født på Krim-halvøya i 1990, og representerte Ukraina i sin tidligere karrière. I 2009 begynte han å spille for Russland. Karjakin har ikke lagt skjul på sin støtte til president Vladimir Putin. Gjentatte ganger har han understreket at han føler seg russisk – og ikke ukrainsk. Surov mener at sjakkspillerens politiske standpunkt ikke akkurat har vært en ulempe på veien mot stjernestatus.

– Etter VM-kampen mot Carlsen endret Karjakins status seg umiddelbart – som om han hadde blitt verdensmester, forteller Surov.

Selv om pengene renner inn, har det imidlertid ikke gått like bra på brettet. Karjakin vant riktignok VM i lynsjakk i Qatar i romjulen, men han ankom Norway Chess som «bare» nummer 11 på verdensrankingen.

– Mellom VM-kampen og Wijk aan Zee-turneringen holdt han bare på med pressen og en stor PR-kampanje. Resultatet var en sjetteplass, forteller Jevgenji Surov.

Sergej Karjakin er blitt populær både i Norge og Russland. Her er han på båttur i regi av Norway Chess-arrangøren i 2013 – sammen med sin kone Galia Kamalova. NORWAY CHESS

– Tidligere var det bare Magnus som hadde problemet

Enorm medieinteresse er sjelden et problem for sjakkspillere – selv de på høyt nivå.

– Tidligere var det bare Magnus som hadde dette problemet, sier Atle Grønn.

– Karjakin har bare hatt dette halve året som superkjendis, og det voldsomme trykket er nytt for ham. Magnus er blitt veldig god til å takle det, og han er veldig selektiv på hva han sier «ja» til, legger han til.

Les også

Da denne mannen plutselig dukket opp på Carlsens VM-kamp, innså eksperten hva som står på spill for Putin

I et intervju med det russiske nettstedet Sport-Express i mai gjorde Karjakin prioriteringene sine klare.

– Jeg har ikke ett ledig minutt. Jeg legger ikke skjul på at det er fint – invitasjoner, å møte nye mennesker, intervjuer – men jeg må konsentrere meg om sjakken, sa Karjakin.

Må vinne kandidatturnering

Karjakin har fortsatt rekorden som tidenes yngste stormester (12 år og 7 måneder). Han ga Carlsen kamp til døren om VM-tittelen i New York, men har ikke vært i nærheten av å være Carlsens sterkeste utfordrer over tid.

Dersom Karjakin skal få en ny mulighet til å utfordre Carlsen, må han vinne kandidatturneringen i 2018.

– Jeg tror at han kunne blitt én av de beste spillerne i verden – om ikke den beste – om han ikke lyttet til de som tillegger han mange andre plikter. Nå tror jeg at dersom han ikke vinner kandidatturneringen neste år, vil han ikke komme tilbake til den formtoppen han hadde i fjor, sier Surov.

Atle Grønn har tro på at Karjakin kan komme tilbake til scenen som endret livet hans: En VM-kamp mot Magnus Carlsen.

– Han viste i VM-kampen mot Magnus at han er på sitt beste når det gjelder. Han har den egenskapen, sier Grønn før han slår fast:

– Karjakin har ikke lyst til å være nummer 11 i verden.