Duellen_topp Foto: Adrian Dennis

Vinner tabelltopp Man. United kan Carrick etter all sannsynlighet juble for seriemesterskapet. Blir det hjemmeseier til Cole og Chelsea har London-laget fortsatt muligheten til å klå serielederen for ligagullet.

DIREKTE NÅ: Chelsea — Manchester United

Uansett, møtet mellom de to lagene blir garantert spesielt for de nære vennene Cole og Carrick. De møttes for første gang på West Hams ungdomsakademi sommeren 1998. Carrick flyttet til Londons østkant fordi han selv trodde han var sjanseløs på å komme gjennom det trange nåløyet i Newcastle.

Cole var den sommeren allerede en stor stjerne i West Hams ungdomsavdeling. Litt spøkefullt ble det sagt at Coles foreldre kunne tapetsere stueveggene med lukrative tilbud allerede da gutten var 13 år.

Carrick fikk hybel i samme gate som Cole og hans foreldre i den litt slitne London-bydelen Romford. Tenåringene ble nære venner og midtbanemakkere på West Hams juniorlag.

Utadvendte Cole var sirkushesten og ballsjongløren - stillferdige Carrick det viljesterje arbeidsjernet Sammen var de uslåelige og våren 1999 kunne de juble sammen for sitt aller første trofe sammen da West Ham slo Coventry 9-0 over to kamper i FA-cupens juniorfinaler.

Debuterte sammen

Både Cole og Carrick var på A-laget i god tid før de var ferdig med tenårene. De var eliten, overleverne, de som slapp å dele skjebnen med mange andre jevnaldrende på Londons østkant - de som måtte starte på nytt som melkebud eller ved grillen på gatekjøkkenet.

Frem til 2003 spilte duoen sammen på West Hams A-lag. I flere av årene i kompaniskap med Rio Ferdinand (Manchester United) og Frank Lampard (Chelsea) - også de sterkt delaktige i årets gullkamp.

Da Cole og Carrick debuterte for Englands A-landslag samtidig mot Mexico 25. mai 2001 var det en mann som fulgte dem ekstra nøye fra Pride Parks tribuner: West Ham-manager Harry Redknapp.

— Vi har alet dem opp i egne rekker og det å følge utviklingen har vært fantastisk for meg. Å se dem ha suksess gir meg en større glede enn noe annet, fastslo Redknapp i et BBC-intervju noen dager etter England-debuten.

— Det var mye "hype" rundt Joe helt fra starten fordi han hadde et så iøynefallende talent, mens Michael utviklet seg mer stille og langsomt som juniorspiller. På grunn av all medieeksponeringen havnet Michael i Joes skygge, uten at det så ut til å bry ham noe særlig, sier West Ham-akademiets direktør, Tony Carr, til Daily Mail.

Tok presset

For Carrick var det en velsignelse å ha Cole ved sin side.

— Han tok alt presset fra meg. Jeg fikk en håndfull kamper for A-laget uten at noen visste mye om meg. Men med Joe var det mye mer ståhei allerede fra første kamp, det ble så mye oppmerksomhet rundt ham fordi alle hadde hørt om ham. Joe hadde alle forventningene å leve opp til, mens det jeg derimot oppnådde ble en bonus. Han tok byrden fra meg, har Carrick sagt i ettertid.

Sommeren 2003 ble Cole kjøpt opp av Chelsea - der han ble seriemester i både 2005 og 2006. Carrick ventet til 2004 før han forlot West Ham. Etter halvannet års mellomstopp i karrieren i Tottenham ble han seriemester på første forsøk med Manchester United i fjorårssesongen.

Cole leder altså 2-1 i seriemesterskap over kompisen, men det kan bli utlignet i løpet av dagen.

PS: Manchester United har ikke scoret på Stamford Bridge siden sommeren 2003 .

DIREKTE NÅ: Chelsea - Manchester United

**FAKTABOKS 1:

JOE COLE**

FØDT: 7. november 1981

KLUBB: Chelsea

POSISJON: Offensiv midtbane

LANDSKAMPER: 49 (7 mål)

I WEST HAM: Tatt opp i A-stallen fra klubbens ungdomsakademi i 1998/99-sesongen, solgt til Chelsea sommeren 2003. **FAKTABOKS 2:

MICHAEL CARRICK**

FØDT: 27. juli 1981

KLUBB: Manchester United

POSISJON: Defensiv midtbane

LANDSKAMPER: 14

I WEST HAM: I ungdomsakademiet fra sommeren 1998, tatt opp i A-stallen i 1999. Til Tottenham i 2004.