Mats Zuccarello er en publikumsfavoritt i ikoniske Madison Square Garden. Nordmannens trøye er blant de mestselgende i NHL. Foto: BRUCE BENNETT / GETTY IMAGES NORTH AMERICA

NHL-stjerner har lagt merke til Zuccarellos forvandling: Slik ble han en leder

Mats Zuccarello (31) er blitt en lederskikkelse i New York Rangers. Likevel kan klubbfremtiden endre seg over natten.

Publisert: Publisert:

En ny sesong er i gang i National Hockey League (NHL), den nordamerikanske toppdivisjonen i ishockey.

Natt til fredag norsk tid spiller New York Rangers sin første kamp.

I skrivende stund er det med Mats Zuccarello på laget, men klubbfremtiden kan endre seg over natten. Nordmannen er inne i siste år av kontrakten.

«Zuuuuc»-ropene lyder jevnlig i Madison Square Garden. Her har Zuccarello vært publikumsfavoritt i lang tid.

Han er lagets poengkonge. Og en oppofrende spillestil har begeistret.

Men de siste årene har han også vokst frem som en lederskikkelse.

I forbindelse med Zuccarellos veldedighetskamp på Ullevaal i sommer snakket Aftenposten med nåværende og tidligere lagkamerater om nordmannens forvandling.

Der var også storavisen New York Times på plass for å skrive en reportasje om «Zucca».

– Skjønner når han må være seriøs

Ryan McDonagh var Rangers-kaptein frem til overgangen til Tampa Bay Lightning tidligere i år. Han er blant dem som har bitt seg merke i at Zuccarello tar stadig større plass.

– Han har alltid vært en fyr som elsker å ha det gøy. Men han er blitt bedre til å skjønne når han må være seriøs. Han sier de riktige ordene til riktig tid. Det er flott å se at han er i ferd med å bli en skikkelig leder, sier McDonagh.

Mats Zuccarello får ros for lederegenskapene. Foto: Vincent Carchietta / Reuters

Den svenske stjernekeeperen Henrik Lundqvist har vært med på hele Zuccarellos periode i New York. Han beskriver 31-åringen som en naturlig leder.

– Det er viktig at man brenner for det man gjør, og det lyser gjennom hos Mats, sier han.

Tidligere lagkamerat og nåværende Pittsburgh Penguins-spiller Derick Brassard påpeker at Zuccarello alltid har tatt ansvar på isen.

– Han gir alltid 100 prosent, og det viser lederskap. Men han har vokst mye de siste par årene. De unge spillerne ser opp til ham, sier Brassard, som mener at Zuccarello «i tillegg trolig er lagets beste spiller».

Må fortjene respekt

Selv snakker «Zucca» om hierarkiet i et ishockeylag.

– Når du kommer opp på førstelaget, starter du på bunn. Du må jobbe deg opp til å få en viss posisjon. Det synes jeg er viktig.

– Man skal fortjene respekt. Som junior som kommer opp på førstelaget, skal du være ydmyk og prate når du blir pratet til. Så kommer det en dag hvor du er eldre, sier Zuccarello til Aftenposten.

Nå er han en av få veteraner i et Rangers-lag som er midt i et generasjonsskifte.

Forrige sesong var han en av lagets assisterende kapteiner, og de siste månedene er han av mange blitt lansert som mulig kaptein. Den rollen har ikke vært fylt siden McDonagh forsvant fra klubben.

McDonagh mener at Zuccarello «har alt som skal til for å være kaptein». Han trekker frem spesielt én egenskap:

– Han er veldig stabil. Han er aldri for høyt oppe eller for langt nede.

– En sånn rolle medfører mye press. Men jeg tror Mats kunne taklet det ansvaret, sier Lundqvist.

Les også

Om ett år går kontrakten til Zuccarello ut: – Jeg tror alle vet at dette er klubben jeg vil være i

Henrik Lundqvist og Mats Zuccarello arrangerte veldedighetskamp på Ullevaal i sommer. Foto: Ole Berg-Rusten / NTB scanpix

Uviss fremtid

Usikkerheten rundt Zuccarellos fremtid er imidlertid et argument mot å utnevne ham til kaptein. Den nye treneren, David Quinn har åpnet for å starte sesongen uten én klar leder blant spillerne.

Quinn har sagt at han har latt seg imponere av Zuccarello i sesongoppkjøringen, og selv er spilleren tydelig på at han ønsker å bli i klubben.

Likevel kan det ende med klubbskifte.

– Det er ren business. Ting kan skje over natten, sier TV 2-ekspert og tidligere ishockeyspiller Bjørn Erevik.

Klubbene kan bytte spillere når som helst frem til deadline for overganger i februar neste år.

Les også

Zuccarello hylles for genial pasning

– Vanvittig posisjon i New York

Det er denne vinteren New York Rangers kan få mest verdi igjen for Zuccarello, og Erevik mener en overgang kan skje om det dukker opp en mulighet klubbledelsen mener kan gi laget et større løft på sikt.

Samtidig kan Zuccarello bli attraktiv for lag som ønsker å styrke seg før sluttspillet til våren.

– Men skulle han bli byttet bort, er det nok med veldig tungt hjerte. Han har en vanvittig posisjon i laget, organisasjonen og byen New York, sier Erevik.

Mats Zuccarello har vært New York Rangers’ beste poengplukker de siste tre sesongene. Foto: Adam Hunger / Reuters

Før sesongen er forventningene til New York Rangers lave. Målsettingen er å komme seg til sluttspill.

Da vi ber Erevik liste opp sine favoritter før NHL-sesongen, er svaret slik:

– Tampa Bay Lightning og San Jose Sharks ser sterke ut. Og du skal aldri se bort fra Pittsburgh Penguins. Washington er interessert i å forsvare triumfen, men det blir nok vanskelig. Og så kommer det alltid en overraskelse.

Publisert: