Vi har slitt og vi sliter, men vi har to strake hjemmeseire, sier Kjetil Rekdal.

Hver kamp fremover er trolig et være eller ikke være for den norske Kaiserslautern-treneren.

I morgen hadde det passet fint med en borteseier. Da møter laget Augsburg, som ligger på plassen bak på tabellen.

Aftenposten møter Rekdal i hans forholdsvis nye hjemby.

Som en middelalderborg troner Fritz-Walter Stadion på toppen av Betzenberg. Det tårner seg opp over en 22 etasjers boligblokk, og er synlig fra store deler av byen under. Og det er helt riktig; 1. FC Kaiserslautern er en stor klubb i en liten by.

I en by med 100 000 innbyggere har stadion plass til 48 500. Bergen, som i norsk målestokk er en heftig fotballby, har et stadion som er mindre enn halvparten så stor i en by som er nesten tre ganger så stor. Det sier noe om fotballinteressen i Kaiserslautern.

Stor interesse

— 'Lautern har en helt spesiell posisjon i tysk fotball. Klubben var med fra Bundesliga ble stiftet i 1963, og var i mange år den eneste toppklubben i regionen her. Det henger i, tilskuerne kommer langveisfra. Fortsatt har vi supportere i større byer som Saarbrücken, Mannheim, Karlsruhe, Mainz og til og med Frankfurt. Man regner med å ha et nedslagsfelt med radius på 70 kilometer, forteller Rekdal.

Med fire seriemesterskap er klubben kanskje størst og best i Tyskland - i forhold til innbyggertall og økonomi.

Nedtur

Men storhetstiden er forbi. Etter seriemesterskapet i 1998 har det gått bratt nedover. En rekke dårlige disposisjoner har rammet klubben knallhardt både sportslig og økonomisk. Klubben, som i sommer hentet Rekdal inn som trener, ligger i øyeblikket under nedrykksstreken i 2. divisjon etter å ha vunnet 2 av 11 kamper.

Men han tror det er mulig å slå Augsburg i morgen.

— Det er mulig, men poenget er hvor vi er til slutt, sier nøkterne Rekdal, som ikke har det minste snev av snusleppe.

Snusfri

— Snus er ikke akkurat sunt, så jeg forsøker å kutte ut. Men det er tøft, sier Rekdal, som i sin nye hjemby har fått tilnavnet "Mr. Cola" - av åpenbare grunner.

Men det er stadig færre som ser ham drikke Cola på stadion. Tilskuertallet har falt fra 40 000 i åpningen til bare 21 500 sist søndag.

— Om to uker er Rekdal borte, sier fire kamerater som har lesket seg betydelig i ølhallen under stadion, da de hører at vi er norske.

— Jeg har treårskontrakt, sier Rekdal.

— Foreløpig synes jeg at jeg har sluppet billig. Jeg har inntrykk av at klubbledelsen liker min måte å spille fotball på, og jeg føler at jeg har dens tillit.

Skiftet ut syv av 11

Vår samtale med sportsjournalist Horst Konzok i lokalavisen RheinPfalz tok brått slutt da vi antydet at byen er for liten til å ha et topplag. Men før det var han enig med Rekdal:

— Jeg tror både supportere og ledelse er innstilt på å gi ham tid. Det er ledelsen, som har rotet det fryktelig til med mange dårlige disposisjoner de siste årene, man er utålmodig med, mener han.

— Men Rekdal bør snart bestemme seg for hvilke spillere han vil bruke, det har vært for mye bytting.

— Jeg har slitt med det, innrømmer Rekdal, som foran kampen mot Erzgebirge Aue for seks dager siden, som ble vunnet 2-0, skiftet ut syv spillere.

— Hvor gode er dere i forhold til norsk eliteserie?

— Vanskelig å si. Fotballen som spilles her er helt annerledes med mer ballbesittelse og mindre gjennombruddshissighet. Ferdighetsmessig ligger vi på et høyt nivå.

— Ville Brann vunnet her?

— Jeg vet rett og slett ikke, sier Rekdal, som i en klubb med dårlig økonomi tjener "litt over gjennomsnittet i Tippeligaen. Men det er i tillegg gode bonuser hvis det går bra til slutt.

Rekdal har kontrakt i tre år, og målet er å spille Kaiserslautern opp i det gjeveste selskap. Det vil også styrke trenerens aksjer i et land hvor Rekdal allerede er et navn med god klang i fotballmiljøet.

— Men vi rykker ikke opp denne sesongen. Mitt første mål er å stabilisere laget og å få en ny kultur inn i det. Så håper jeg at vi får ressurser til å styrke laget. Jeg har startet på en lang vei. Men jeg pleier å nå frem til slutt, smiler en snusfri Kjetil Rekdal.

PS! Kaiserslautern har ennå ikke vunnet borte. Onsdag ble det dessuten slått ut av cupen av 3.-divisjonslaget Rot-Weiss Essen. Mönchengl.