GENT: – Formen kjennes helt utrolig bra ut, varsler den ene, Kurt Asle Arvesen (33).

Team CSC-syklisten vant siste løp han stilte opp i; Grand Prix Harelbeke, som er «lillebror» til Ronde van Vlaanderen. Den seieren sendte Arvesen rett inn i utfordrerrollen.

Også Thor Hushovd (30), som får hjelp av Gabriel Rasch (31) søndag, regnes blant utfordrerne.

For de største favorittene er soleklare:

– Fabian Cancellara, slår Arvesen fast.

Lagkameraten er blitt en klassikerrytter de luxe, og tempoverdensmesteren har sine tempoegenskaper som sitt mektigste våpen.

– Det man ikke ser på TV er kampen inn mot alle kneikene i Flandern. Her vil alle være først, og lagene kjører og slåss for sine favoritter. Det er vanvittig krevende, sier Arvesen til NTB.

De største favorittene er Cancellara, Tom Boonen, Stijn Devolder, George Hincapie, Leif Hoste, Nick Nuyens, Philippe Gilbert og fjorårsvinner Alessandro Ballan.

17 bakker

Totalt 17 bakker, de fleste av dem med brustein, sørger for at kun de sterkeste av de sterke sitter igjen i finalen. Ronde van Vlaanderen er definitivt ikke tilfeldighetenes sykkelritt.

– Bakkene er drepende i lengden. Sakte, men sikkert blir man tappet for krefter, ikke minst på grunn av posisjonskampene, mener Kurt Asle Arvesen.

De 17 bakkene:

  • Kluisberg

  • Nokereberg

  • Molenberg

  • Wolvenberg

  • Oude Kwaremont

  • Paterberg

  • Koppenberg

  • Steenbeekdries

  • Taaienberg

  • Berg der Stene

  • Leberg

  • Berendries

  • Valkenberg

  • Eikenmolen

  • Muur – Kapelmuur

  • Bosberg

Smaker blod

De verste har partier med 20 prosent stigning – på brustein.

– Koppenberg er verst. Den er rett og slett vanskelig å sykle opp, og den regnes som inngangen til selve finalen og avgjørelsen på rittet. Den kommer relativt tidlig (195 km) og består av glatt brustein, sier Arvesen.

– Og Muur-en er tøff. Den kommer nest sist, har tilgrodd brustein ettersom det ikke kjører biler der til vanlig og smaker kun blod.

Tidenes beste norske prestasjon sto Dag-Otto Lauritzen for med tredjeplass i 1989. Seier i Ronde van Vlaanderen kommer på ingen måte gratis, og man er garantert legendestatus i Belgia om man kommer først til Ninove etter 264 km sykling.

For flere av syklistene sidestilles seier i klassikeren med OL-gull, triumf i neste ukes klassiker, Paris – Roubaix og Tour de France.

Søndag vil hele Crédit Agricole sykle for Hushovd, mens Arvesen sitter i en fri rolle i sitt stjernespekkede Team CSC.