Wilder var født i Østerrike og ble 95 år gammel. Han ble lagt inn på sykehus med alvorlige pusteproblemer i slutten av desember, og etter et langt sykeleie ebbet livet ut onsdag, heter det i Varietys internettutgave.I sin ungdom arbeidet Billy Wilder som journalist i Berlin, men han emigrerte til USA etter nazistenes maktovertakelse i Tyskland i 1933. Han fikk sin gjennombrudd som regissør med "Forspilte Dager", om en alkoholikers tragiske skjebne, i 1945. Denne filmen innbrakte ham de to første av til sammen seks Oscar-priser, for beste manus og beste regi. Han vant en ny statuett for manuset til "Sunset Boulevard" i 1950, og hele tre statuetter (beste film, beste regi, beste manus) for "Ungkarsleiligheten" i 1960. Gjennom sin lange karriere noterte han for til sammen 14 andre Oscar-nominasjoner.

Wilder laget tidlig i sin karriere nokså dystre filmer, men henga seg senere for farser av typen "Noen har det hett" fra 1959, med Marilyn Monroe, Tony Curtis og Jack Lemmon.